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A partir de las 128 cosas que van a desaparecer cuando los coches no necesiten conductores,  que parte de  este artículo en inglés, se me ha ocurrido una idea muy friki: las leyes de tráfico podrían estar implementadas en código. ...continúa leyendo "código de circulación"

Hace unos días ha sido el WWDC de Apple. Me han llegado varias referencias a  una empresa que se dedica a la robótica y la inteligencia artificial llamada anki. El artículo más completo es del spectrum del ieee. También han recibido inversión de Marc Andressen uno de los inversores emblemáticos del mundillo de Silicon Valley.

Después de ver el video de presentación, me parece que tienen un buen software pero creo que no han encontrado la aplicación apropiada. A fin de cuentas, lo que han enseñado no es más que una especie de "escalextric" futurista.

No quiero quitarles méritos. Ese escalextric está cargado de tecnología, pero me da la sensación de que su objetivo es conseguir dinero para hacer algo más serio.

La idea en sí no es mala del todo. Hay una tendencia creciente a integrar el juego virtual con interfaces físicas gracias a tablets y móviles. Es una tendencia que me parece que puede dar ideas muy buenas para juegos y aplicaciones reales. En este artículo de El mundo hay algunos ejemplos más.

Pero en el caso de anki, lo van a tener complicado. Cómo juego al utilizar un interfaz físico, está un poco limitado en comparación con los juegos software. Es cómo comparar un escalextric con un juego de fórmula 1 de ordenador. No creo que la gente se gaste el dinero en unos coches más inteligentes y manejables si al final en casa sólo te cabe una pista con un 8. Aunque sí es verdad que el hecho de añadir disparos y explosiones, puede hacer que la diversión se multiplique respecto a un escalextric normal.

A pesar de que no sé si triunfará éste producto, sí creo que tienen unos algoritmos potentes y probablemente podrán hacer cosas más interesantes relacionadas con la robótica. El problema de la robótica actual es que o bien necesita aparatos muy caros que todavía son prototipos en laboratorios (tipo Google Car) o no son lo suficientemente potentes para hacer tareas complejas (Roomba). A ver si anki consigue las dos cosas: dispositivos baratos y aplicaciones potentes.

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Inesperadamente, Google ha anunciado que está probando coches sin conductor en carreteras y condiciones de tráfico reales. La noticia se me coló en vacaciones y la he descubierto a través de un artículo de Robin Hanson en overcoming bias, que identifica la conducción automática como una de las innovaciones más importantes para construir ciudades más grandes.

Tecnología patrocinada por el DARPA

¿De dónde ha sacado Google esta tecnología? Pues de Sebastian Thrun, jefe del equipo ganador del DARPA Grand Challenge del 2005 y del segundo premio en el 2007 del que ya he hablado por aquí. Uniendo la tecnología desarrollada por Thrun y su equipo, los coches de Google Maps y los centros de datos de Google, tenemos la combinación perfecta para desarrollar coches que conducen solos.

El NY Times ha cubierto la noticia en detalle y publicado un video sobre los coches de google:

Robert Scoble grabó un video de los coches antes de que google publicara la noticia, sin saber que el coche estaba conduciendo solo:

Sensores y algoritmos probabilisticos

La clave de estos coches son los sensores y los algoritmos de procesamiento de los datos obtenidos. En el artículo del Times se pueden ver los sensores que lleva un coche: un Lidar, 4 radares convencionales, una cámara de video y un estimador de posición. El propio Sebastian Thrun ha publicado un libro sobre robótica probabilística (Probabilistic Robotics).

Furgoneta italiana

Por otra parte, una universidad italiana que también participó en el Grand Challenge han construido una furgoneta autónoma que está conduciendo desde Italia hasta China, 13.000 km sin conductor. En la furgoneta viaja un conductor que de vez en cuando toma el control del vehículo porque hay zonas de las que no se tienen mapas y le acompañan varios vehiculos de apoyo.

Cambios legales

Es inesperado que Google haya desarrollado esta tecnología, pero no es sorprendente ya que es un proyecto que encaja enla filosofía de Google, es difícil, basado en investigaciones universitarias y muy, muy ambicioso. Como producto es difícil que lo desarrolle Google directamente, seguramente le dará licencias a los fabricantes para utilizar su software. Pero bueno, es complicado que antes de 10 años veamos coches conducidos automáticamente, aunque sólo sea por el cambio de legislación necesario (los coches de Google son legales ya que siempre hay un conductor que puede tomar el control del vehículo).

En physorg.com se puede leer que a junior le ha salido competencia en el DARPA Urban Challenge por parte del MIT. El equipo del MIT participa por primera vez, por lo que a priori parece partir con desventaja frente al resto. De todas formas esta desventaja me parece ficticia ya que en el MIT hay tecnología suficiente para suplirla (en la creación del coche han participado muchos departamentos, incluido el CSAIL). El coche que usará es un Land Rover LR3 (a pesar de estar patrocinados por Ford) que está cargado de sensores (varios radares láser, cámaras de alta velocidad y radares de automóviles) y potencia de cálculo (40 procesadores incluyendo 2 ordenadores donados por Quanta Computer que son de lo más potente del CSAIL).

Como nota curiosa, los premios de esta edición serán de 2$ millones, 1$ millón y 500.000$, y el equipo del MIT está entre los 10 equipos patrocinados, y es el único de estos que se estrena este año.

En una entrevista a Sebastian Thrun, creador del robot ganador del DARPA grand challenge del 2005, habla sobre su visión de las autopistas cuando todos los vehículos estén robotizados: las personas iremos cómodamente transportadas mientras leemos, trabajamos ó cabeceamos, yendo a trabajar en autopistas repletas de vehículos a gran velocidad separados por centímetros. Los robots permitirán que se usen más kilómetros de autopista y además prodremos aprovechar el tiempo que pasemos en viaje. Las ventajas del tren y el coche en uno.
Tan interesante es esta visión de futuro de Thrun como el pdf con la capacidad sensorial de Junior: está plagado de lidars (sensores láser usados a modo de radar) además de cámaras. En la I Jornada de promoción de la robótica de la UNED nos demostraron un robot que usaba sensores láser (no sé si llega a catalogarse como lidar, pero el funcionamiento es muy preciso). La ventaja de estos sensores sobre las cámaras es que aportan información de profundidad además de visión en 360º, sin requerir demasiada capacidad de cálculo (comparado con la visión esteoroscópica). La desventaja es el coste, que me imagino que son sustancialmente más caros que las cámaras.