kits vs. robots montados

Al hilo de un post en yo robot sobre el kit de robótica robotics design system de vex robotics, me decidido a escribir sobre las ventajas/deventajas de las distintas opciones que hay en kits a la hora de construir un robot. No es un análisis exhaustivo, ya que tampoco tengo ni tiempo, ni demasiada experiencia (en mi proyecto de fin de carrera usé un brazo de fischer technik, pero ya estaba, y también he montado un par de robots en un taller sobre microbótica y en una asignatura más). Así que seguramente hay mucha gente que podría (y debería) corregirme, pero voy a intentar analizar las cuestiones a tener en cuenta a la hora de elegir entre un kit de robótica y un robot ya montado.

A la hora de montar un robot, existen muchas posibilidades, muchos productos, kits, robots montados total y/o parcialmente, etc. Analizando de forma genérica todas las opciones que existen, se pueden clasificar en estos tipos:

  • kits de montaje de robots genéricos: incluyen componentes genéricos tipo lego o mecano para construir un robot, cómo el Lego Mindstorms NXT, los de fischertechnik o el de vex robotics. Aunque solo conozco estos, seguro que hay alguno más.
  • kits para montar un robot: incluyen las piezas para montar tu propio robot, como por ejemplo el boe-bot de parallax o el SR1 de superrobotica. En este caso existen muchísimos kits, con muchos precios, muy diferentes en acabados y calidad.
  • robots montados completamente: como por ejemplo el create de iRobot, que es básicamente un roomba específicamente preparado para hackear. También en este caso hay muchos más, este es sólo un ejemplo.
  • montar un robot desde cero: para ello se compran o reutilizan piezas de electrónica, juguetes, herramientas, etc. y uno mismo se monta su robot, normalmente siguiendo un esquema disponible en internet, o alguna revista. Existen muchos componentes a la venta y muchos esquemas libres en internet por lo que no es una opción tan complicada como pueda parecer. También se pueden desguazar videos, cdrom's y otras objetos electrónicos antiguos para obtener piezas.

Para comparar estas opciones, he usado las siguientes características que me parecen las más importantes a la hora de elegir una opción:

  • coste: el precio de la opción, cuanto menos, mejor ;-).
  • facilidad de montaje: si es difícil o sencillo el montaje, qué herramientas se necesitan, etc. No sólo influye el hardware, sino el software también.
  • versatilidad en el diseño: ¿es fácil de adaptar a lo que queremos hacer? ¿Se pueden realizar distintos montajes con el kit?
  • robuztez del montaje: ¿se va a desmontar al primer golpe? ¿es resistente?

Vamos ahora con un pequeño análisis para cada opción:

  • kits de montaje genérico de robóts: el precio de estos kits suele se un poco más elevado que el resto de opciones (aunque todo es relativo, por supuesto). Gastando alrededor de 300€ tenemos una plataforma de desarrollo muy versátil (no hay más que ver la cantidad de robots hechos con NXT que hay en youtube). Además suelen ser muy fáciles de montar y de programar y la única pega es la robustez. Mi experiencia con el fischertechnik es que el brazo aguanta bastante, pero no sirve aplicaciones reales (las piezas terminarían desmontándose). En principio con pegamento podríamos aumentar la robustez, pero hasta un determinado límite (y perderíamos la capacidad de montar y desmontar las piezas).
  • kits para montar un robot: el coste es muy variable en esta opción. Hay kits mínimos desde unos 20€ (que no se pueden programar, pero sirven para cacharrear), hasta kits mucho más caros. Normalmente son sencillos de montar y de programar (depende del kit, pero lo normal es que tengan un entorno de desarrollo). Los kits de Parallax son bastante más que aceptables y rondan los 150$. En principio no son versátiles, son para un robot específico, pero muchos son hackeables con lo que se podrían adaptar a otros usos, pero ya depende de nuestra habilidad y conocimientos. La robustez de estos montajes es bastante alta, probablemente por debajo de los robots montados, aunque este punto depende de la calidad del kit y sobretodo de nuestra habilidad al montarlo.
  • robots montados completamente: esta opción probablemente es de las más caras, si queremos que el robot sea programable. El Create empieza en 129$ (sin batería, ni cargador ni módulo de control), aunque necesitaremos añadirle complementos para obtener una funcionalidad aceptable (la versión de desarrollo mínima vale 229$ y la más completa vale 299$). Tiene herramientas de desarrollo y el montaje es 0. La versatilidad es relativa, en este caso viene con huecos para adaptarlo a otras aplicaciones, pero depende también de nuestra habilidad. Consecuentemente, la robuztez depende de las modificaciones que hayamos hecho. El create sin ninguna modificación es bastante robusto (mucha gente usa el roomba en el que se basa sin problemas), pero si lo usamos como base para otro robot, es posible que lo modifiquemos lo suficiente como para alterar la robustez.
  • montar un robot desde cero: Aparentemente puede asustar a los novatos, pero no tiene porqué ser así. Es sin duda, la opción es la más versátil, podemos seguir las instrucciones de robots como tarribot, que es de montaje sencillo y hay herramientas software disponibles fácilmente. La versatilidad depende de nuestros conocimientos para modificar los montajes mecánicos y eléctricos existentes o diseñar nuestros propios módulos. El coste es muy variable, pero en general a igualdad de características es similar en precio o más económico a otras opciones, sin contar el tiempo invertido en la construcción. La robustez también depende de nuestra habilidad, pero siguiendo esquemas conocidos no debería haber problemas. En este caso hay que valorar la satisfacción personal frente al tiempo invertido (esta es la opción que lleva más tiempo si tenemos menos experiencia).

La conclusión es que obviamente, cada tipo de robot está indicado para un tipo diferente de persona:

  • novato: probablemente lo mejor sea comprar un kit sencillo económico, para practicar coger experiencia y que entre el gusanillo.
  • novato con algo de experiencia: en este caso elegiría entre montar un robot sencillo por mi mismo, o adquirir un kit para montar algo más complejo. Depende del bolsillo y del tiempo, normalmente a igualdad de características es más económico montarlo uno mismo, pero requiere mas tiempo.
  • experimentado con ganas de profundizar en software: probablemente lo mejor es comprar una plataforma ya hecha, NXT o Create por ejemplo. Depende del bolsillo, la aplicación que se le vaya a dar y la versatilidad que se necesite.
  • experimentado con ganas de profundizar en hardware: probablemente lo mejor es construir una plataforma uno mismo, aunque seguramente se necesitará diseñar tanto la mecánica como parte o toda la electrónica.

Espero que sirva de ayuda para los que estén pensando comprar, montar o construir un robot.

NOTA: no tengo ninguna relación con los fabricantes mencionados, se han escogido como ejemplo.

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