futuro cercano

Creo que a casi todos los camaradas del metal nos gustan los robots. Y aunque todavía no tenemos robots sirviéndonos la comida, cada vez hay una sensación más generalizada de que la invasión metálica está a punto de llegar. Supongo que será por las noticias sobre los proyectos robóticos de google y amazon (empresones dedicados a ganar dinero) y el uso de drones por parte del ejército americano (la policía del mundo).

Y aquí es donde encaja Robot futures un libro de Illah Reza Nourbakhsh en el que describe unas cuántas predicciones sobre la robótica a corto y medio plazo y el posible impacto en la sociedad. Recomendable para todos los interesados en el campo, ya que todos los puntos de debate que plantea son reales aunque no creo que estemos de acuerdo sobre las predicciones que hace Illah. Hace una extrapolación de las investigaciones actuales al futuro: desde la extensión de la analítica web al mundo físico (cámaras y sensores que nos monitorizan por todas partes) hasta el futuro de la telepresencia (en modalidad sobrecargada, cuando una persona pueda controlar varios cuerpos al mismo tiempo).

Una idea que me ha gustado y que presenta al inicio del libro es en que los robots no tendrán necesariamente forma física humanoide. La idea que se ha comentado por aquí alguna vez, es que los robots surgirán de la conexión entre internet, la inteligencia artificial y el mundo físico, por lo que para muchas aplicaciones y tareas no necesitaremos robots de forma humanoide. Y un corolario interesante es que los robots tendrán ojos en todas partes y se adelantarán a nuestras acciones. Hace unos días microsoft presentaba un ascensor inteligente que intenta predecir la planta a la que queremos ir. Si la cámara del ascensor se comunica con el sistema de control de puertas, tendremos un sistema mágico que nos abre la puerta antes de que entremos en casa.  Todo esto se puede construir ya aunque el grado de fiabilidad todavía no es el adecuado (es posible que le abra la puerta a cualquiera que pase por delante).

Las escenas que nos plantea Nourbakhsh plantean un debate que empieza existir, por lo que me ha parecido un libro interesante. Y además inspirador, creo que aprovecharé algunas ideas para ir escribiendo artículos en los próximos meses.

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los robots de google (y amazon y apple)

El sábado se anunció que google ha comprado la empresa de robótica boston dynamics, los creadores de bigdog, el perro/mula robótico más famoso de los últimos tiempos (tiene hasta una parodia en youtube).

El puzzle robótico de google

Con la compra de boston dynamics, ya son 8 las empresas de robótica que ha comprado google y todo indica que se están tomando muy en serio este campo. Andy Rubin, creador del sistema operativo Android, se ha puesto al frente de este proyecto y ha desvelado en una entrevista en el NY Times que hay oportunidades para la robótica en logística y fabricación.

Según el país, con las primeras 7 empresas que habían adquirido hasta la compra de boston dynamics, tenían tecnología para crear un robot con capacidad de trabajo manual y manipulación de objetos. Con su última compra, completan el puzzle con equilibrio y movilidad con piernas (los videos de bigdog, cheetah, wildcat etc. son espectaculares).

Además Google ya tiene tecnología para crear coches sin conductor y cuentan con Sebastian Thrun investigador de primera línea en este campo y con Peter Norvig, no tan relacionado con la robótica, pero desde luego muy destacado en inteligencia artificial.

Por otra parte, también están trabajando en el reparto de compra a domicilio (logística pura sin robots) en la zona de Sillicon Valley. Esto es importante porque le va a proporcionar a google datos obtenidos en el campo de trabajo y no dependerán de hacer desarrollos teóricos.

Parece que google está juntando todos los ingredientes para que salga algo interesante, pero seguimos hablando de un proyecto de investigación a largo plazo, según indica el propio Rubin.

La competencia

Lo importante es que la competencia de google también está invirtiendo en robótica y automatización. Amazon anunció que trabajaría en robotizar la distribución, pero con drones en vez de robots con piernas. Y hace un año que compraron kiva, una empresa dedicada a la automatización de almacenes.

Apple también anunció que invertirá dinero en una fábrica con un alto grado de automatización en los Estados Unidos  (no encuentro el link donde lo leí, pero aquí hay información). La idea es llevarse parte de la producción en China a los Estados Unidos gracias a la reducción de costes por la automatización.

Así que parece que estamos en una pequeña carrera para automatizar fábricas, líneas de montaje, almacenes y distribución de productos. Podría haber una burbujita de compra de empresas dedicadas a la robótica: la nueva empresa de Rodney Brooks, rethink robotics, que también se dedica a la fabricación, Willow garage que también tienen robots con capacidad de manipulación avanzada, o irobot (la empresa que fabrica el roomba, aunque no se dediquen a la manipulación, almacenaje, etc) son algunas candidatas.

Es complicado saber si se podrán hacer robots útiles en la práctica, pero la ventaja es que estas empresas tienen recursos para sacar adelante estos proyectos.

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objetivo androide

Este año, uno de mis objetivos era aprender a programar en Android, hacer alguna aplicación y publicarla en Google Play para ver cómo funciona. Todavía estoy en ello, de momento sólo he aprendido la programación básica de aplicaciones.

Programando
Llevo un par de meses, siguiendo el libro Android Programming: The Big Nerd Ranch Guide. Es un poco guíaburros (haz esto, esto y esto y conseguirás tal o cual cosa), pero es recomendable para el que quiera aprender un poco de todo. No llega a dar una visión general de Android pero es muy amplio y cubre muchos aspectos de este entorno de programación (formularios, bases de datos locales, conectividad http, sensores de localización, cámara de fotos, etc).

¿Porqué Android?
En igualdad de condiciones, si puedo elegir, prefiero los sistemas open source. Android además de ser libre, cada vez parece más seguro que va a dominar el mercado de teléfonos móviles. Google ha sabido aprovechar las ventajas de un sistema operativo abierto y apoyarlo con un desarrollo sostenido y dinámico más típico de una plataforma cerrada.

Plataforma Android
Gracias a la versatilidad que permite instalarlo y utilizarlo en dispositivos muy diferentes, a Android le queda recorrido en cuanto dispositivos y aplicaciones por desarrollar. Le da mucha libertad a los desarrolladores y a la larga se crearán otros productos que no serán sólo teléfonos móviles (ya hay relojes para empezar).

Por otro lado, ha conseguido enfocar a la comunidad open source. Para muchos desarrolladores tener una referencia única (por ejemplo la página sobre sensores) es una ventaja. No sé si es lo mejor, pero reconozco que es bueno que haya una voz principal, que recopile y unifique la información y la forma de trabajar.

Android ha superado muchas barreras que Linux por sí mismo no había podido superar y creo que le espera un futuro interesante.

 

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anki

Hace unos días ha sido el WWDC de Apple. Me han llegado varias referencias a  una empresa que se dedica a la robótica y la inteligencia artificial llamada anki. El artículo más completo es del spectrum del ieee. También han recibido inversión de Marc Andressen uno de los inversores emblemáticos del mundillo de Silicon Valley.

Después de ver el video de presentación, me parece que tienen un buen software pero creo que no han encontrado la aplicación apropiada. A fin de cuentas, lo que han enseñado no es más que una especie de “escalextric” futurista.

No quiero quitarles méritos. Ese escalextric está cargado de tecnología, pero me da la sensación de que su objetivo es conseguir dinero para hacer algo más serio.

La idea en sí no es mala del todo. Hay una tendencia creciente a integrar el juego virtual con interfaces físicas gracias a tablets y móviles. Es una tendencia que me parece que puede dar ideas muy buenas para juegos y aplicaciones reales. En este artículo de El mundo hay algunos ejemplos más.

Pero en el caso de anki, lo van a tener complicado. Cómo juego al utilizar un interfaz físico, está un poco limitado en comparación con los juegos software. Es cómo comparar un escalextric con un juego de fórmula 1 de ordenador. No creo que la gente se gaste el dinero en unos coches más inteligentes y manejables si al final en casa sólo te cabe una pista con un 8. Aunque sí es verdad que el hecho de añadir disparos y explosiones, puede hacer que la diversión se multiplique respecto a un escalextric normal.

A pesar de que no sé si triunfará éste producto, sí creo que tienen unos algoritmos potentes y probablemente podrán hacer cosas más interesantes relacionadas con la robótica. El problema de la robótica actual es que o bien necesita aparatos muy caros que todavía son prototipos en laboratorios (tipo Google Car) o no son lo suficientemente potentes para hacer tareas complejas (Roomba). A ver si anki consigue las dos cosas: dispositivos baratos y aplicaciones potentes.

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estado de linux

Hace poco me preguntaron sobre el estado de linux: ¿qué ha pasado con linux? ¿ya no se oye hablar mucho de él? Me sorprendió la pregunta, pero es cierto que ya no se oye hablar tanto de linux. Me ha dado por comprobarlo en google trends:

comparacion sistema operativo google trends

Linux ha perdido popularidad y su espacio como alternativa de escritorio a Windows lo ha ocupado Apple. Pero esto no significa que linux como sistema operativo esté pasando un mal momento.

En servidores web no le va mal, según la wikipedia, sigue teniendo una cuota de mercado mayoritaria.  En ubuntu han cerrado el bug #1 que mantenían abierto simbólicamente desde hace años: Microsoft has a majority market share (Microsoft tiene la mayor parte del mercado).

Cuando me hicieron la pregunta, mi respuesta rápida fue: android es linux! Es una variante de linux y es open source. Probablemente no es la opción que Stallman hubiese escogido y a Linus Torvalds no le agrade tener un kernel de linux alternativo, pero lo cierto es que Android es open source y nació a partir de linux.

El problema es que android no está asociado con linux y el código abierto. Es otra cosa, un híbrido que se puede usar cómo un sistema operativo libre, pero tiene detrás una gran empresa apoyándolo detrás cómo microsoft o apple.

Pero creo que terminará extendiéndose como sistema operativo embebido. Tiene la ventaja de ser open source lo que lo hará atractivo para los fabricantes de hardware. Y permitirá crear dispositivos con interfaces táctiles baratos y adaptables y sin tener que pagar licencias por copia.

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bitcoin

Hace tiempo oí hablar de bitcoin. En su momento no le dí demasiada importancia. Me pareció otra moneda de internet más, con la única novedad de que era P2P (lo reconozco dinero y P2P no me parecía buena idea). Pero ha pasado el tiempo y bitcoin ha empezado a ganar importancia, como se puede ver en la gráfica de tendencia de google trends:

bitcoin trends

Así que me he decidí a mirar un poco más sobre bitcoin y saber en qué consistía y porqué está resultando una moneda atractiva. Me ha costado entender el funcionamiento general. La mayoría de explicaciones que me he encontrado son o bien demasiado simplistas sin entrar en la parte técnica o bien demasiado detalladas y cuesta seguirlas.

Así que he decido hacer un repaso mental de algunas cosas que me parecen interesantes sobre bitcoin. No quiero hacerlo demasiado técnico, pero tampoco quedarme en una descripción ligera. Son sobretodo las ideas por las que bitcoin me ha llamado la atención:

  • Bitcoin se basa en criptografía de clave pública/privada y en un algoritmo de tipo proof-of-work. Un algoritmo de este tipo consiste en que, para evitar atacantes, se exige a los participantes de la red hacer un cálculo lo suficientemente complejo para certificar que no son atacantes. La idea es que a un atacante malicioso, este cálculo le resultaría o bien inabarcable o bien poco rentable económicamente. Además bitcoin es una red P2P por lo que está distribuida y descentralizada.
  • La red bitcoin (como conjunto de nodos P2P) guarda un log global de transacciones de forma distribuida. Los nodos trabajan de forma cooperativa para crear este log y todas las transacciones válidas están incluidas en este log.
  • El log se divide en bloques. Cada bloque almacena un conjunto de transacciones (operaciones de traspaso de bitcoins). Para que un bloque sea válido, tiene que tener una firma criptográfica válida que no es sencilla de obtener (generar esta firma es el trabajo necesario por el algoritmo proof-of-work). Ésta firma depende del bloque anterior, por lo que los bloques están enlazados “criptográficamente” entre sí, forman una cadena que es difícil romper.
  • Cuando un cliente quiere hacer una operación, por ejemplo enviar dinero, genera una transacción y la envía a la red, que intenta guardarla en el log global de transacciones.
  • Cuando llega una transacción, los nodos de la red generan un bloque nuevo (o lo añaden al bloque sobre el que están trabajando) y compiten por buscar una firma válida para el bloque.
  • Las condiciones para encontrar una firma válida hacen que encontrarla sea prácticamente una lotería.
  • Cuando un nodo encuentra una firma válida para un bloque, lo envía al resto de nodos. El resto de nodos verifican que el bloque es válido y si lo es, lo aceptan implícitamente y comienzan a trabajar en el siguiente bloque usando la firma del nuevo que han recibido. Por decirlo de otra manera, el bloque queda enganchado a la cadena criptográfica.
  • Se pueden producir escisiones en el fichero de log. Por ejemplo, en el caso de que un atacante envíe pagos duplicados. El log válido es el que contiene la lista de bloques más larga, es decir el número mayor de bloques válidos. Puede tardar, pero finalmente sólo los bloques válidos prevalecen y la rama con el pago duplicado desaparece.
  • Además el algoritmo de bitcoin impide que se envíe 2 veces la misma cantidad de dinero. La firma criptográfica de un bloque depende del bloque anterior. Si alguien intenta enviar dinero 2 veces, el bloque anterior de una de las 2 transacciones no será válido y no se aceptará por la red.
  • Gracias a su diseño (P2P + proof-of-work), no se podrán hacer ataques fraudulentos a la red, siempre que la capacidad de cálculo de la red sea superior a la capacidad de cálculo del atacante. Si alguien intenta modificar la historia de una cuenta (almacenada en el log global), debería rehacer la historia de log completa. Cómo el algoritmo criptográfico requiere recalcular los nodos existentes, el atacante debería tener más capacidad de cálculo que la red bitcoin “legal” para engañarla y que acepte bloques fraudulentos.
  • Los bitcoin se “fabrican” cuando un nodo encuentra una firma válida para un bloque. El nodo se apunta 25 bitcoins de recompensa. La recompensa se entrega por el esfuerzo de buscar una firma válida para un bloque. Por eso los nodos compiten para encontrar una firma válida de un bloque. Esta tarea se llama minería y puede ser o no rentable, dependiendo de los costes de computación, que a su vez dependen del coste de la electricidad, mantenimiento de la red informática, comunicaciones, etc.
  • La generación de bitcoin está limitada. No habrá más de 21 millones de bitcoin, cada vez se generan menos bitcoin, hasta que la minería “se agote”. Además la recompensa de 25 bitcoin, se irá disminuyendo hasta llegar a cero. Consecuentemente, la producción de nuevos bitcoin por minería, también se irá disminuyendo hasta llegar a cero.

Y algunos apuntes no técnicos y opinión mía:

  • Bitcoin está sustentada por una implementación tecnológica. Gracias a que la implementación es open source y los fallos de seguridad se suelen compartir de forma abierta, es muy difícil encontrar fallos en el algoritmo que actualmente se considera seguro. Aún así,  si algún día se descubre un fallo, la moneda puede venirse abajo o desaparecer. Es una posibilidad muy remota, pero podría suceder.
  • Bitcoin no tiene ningún respaldo económico por parte de una autoridad central, no hay ningún banco central o gobierno por detrás. Esto puede ser bueno o malo. No hay interferencia de bancos centrales (no se puede crear inflación/deflación artificial), pero en caso de que todo el mundo abandone el uso de bitcoin, no tiene un valor externo que lo respalde.
  • Actualmente, el principal problema de bitcoin es la convertibilidad a dinero “real”. Si todo el mundo aceptase bitcoins de golpe, podría sustituir a cualquier moneda del mundo eficientemente y de forma descentralizada. El problema es que ahora mismo no es así y las cosas (por ahora) se pagan con dinero real. La conversión de bitcoins a euros o dólares la hacen unas pocas casas de cambio. Estas casas de cambio son el punto débil en la actualidad.
  • Bitcoin es fundamentalmente un protocolo de pago abierto y P2P (vale, esto es una apreciación un poco técnica). Bitcoin es el equivalente al protocolo http para la web. Significa que podrá ser usado por cualquier persona o empresa para implementar pagos o ideas relacionadas con los pagos. Dará lugar a nuevos servicios que es difícil imaginar y además es abierto y libre. Siguiendo con la analogía del protocolo http, éste dio lugar a las páginas web que a su vez han dado lugar a los buscadores, la wikipedia, los blogs, las redes sociales, etc. Es difícil saber cual será el impacto final de bitcoin, es una tecnología disruptiva.

 

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nuevo estilo blog

Siguiendo con la tradición, para intentar abrir una nueva etapa del blog, he cambiado el diseño. En realidad, esta vez ha sido más por necesidad de wordpress, la plantilla anterior no estaba bien hecha y no se podían actualizar ciertas características. Así que he cogido una de las plantillas más sencillas, twentytwelve, y le hecho unas pocas modificaciones. También he cogido una imagen de jemimus con licencia creative commons y la he modificado ligeramente para cambiar la cabecera.

Diseñadores del mundo… no os enfadéis.

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